Автор: NickWillit;

Корректор: Nivenor;

Художник: angelISKRA.

Последний бой Короля джунглей Тернистой долины оказался недолог. Обессиленный, он атаковал орка, который будто врос в песок арены. Три питомца охотником вцепились в лапы горилле и держали их мертвой хваткой. Предплечья короля усыпалось стрелами, и передние лапы его с грохотом опустились на землю. Атакующему впереди воину осталось нанести завершающий удар. Кровавый Барон поднялся со своего места, вытянув руку и показал зрителям свой кулак. Толпа замерла в ожидании. И тут рука Барона показала большой палец, опущенный вниз. Трибуны взревели в диком восторге. Вокруг скандировали: «Убей! Убей! Убей!»

Орк отошел на пару шагов и откинул свой щит. Громадная машина для убийства, которая когда-то была королем джунглей, уже ничего не могла ему сделать. Пасть гориллы была распахнута, из неё текла слюна и кровь. Король тяжело дышал, понимая, что ему осталось недолго. Взметнув над собой свой одноручный топор, орк решил наконец-то покончить с мучениями достойного соперника. Трибуны притихли.

— Стой! — раздался крик с трибун, — В такой победе нет чести! Он уже был изранен и вымотан. Вы только добиваете его! — капитан "Буревестника" не смог сдержать эмоций от увиденного.

— Я пришел сюда не за честью, — ответил ему орк-воин так, чтобы слышала вся арена, — а за наградой!

— А я согласна с человеком, — неожиданно вмешалась Дорма, — этот зверь был нам уже не соперник.

— Что!? — проревел орк, — я никому не позволю усомниться в моей храбрости! Ни оркам, ни тем более людям! Мы оставим в живых это создание, слышал, Хал?

— Так тому и быть. Вы сами выбрали свою награду за этот бой, — ответил Драго, и сделал жест организаторам. Сразу же открылись внутренние ворота арены, выкатили большую клетку и посадили туда обессиленного короля джунглей. Как только ворота закрылись, глашатай объявил следующий бой.

— Из самого сердца Бездны появилось это создание. Оно не знает жалости. Оно не знает боли. Оно хочет только одного — убивать.

На арене появилась двухголовая гончая бездны, прямо из образовавшегося портала, который захлопнулся за ней. Кошмарная тварь отличалась поджарым, мускулистым телом и длинными конечностями.

Изрядно потрепав охотников, гончая все же пала, а команда телепортировалась на трибуны, залечивать раны до следующего боя и считать полученную награду.

Тем временем на арене появлялись новые чудовища, расправлявшиеся с авантюристами, и умирающими от клинков и магии опытных бойцов, которых набралось аж четыре команды. Среди них были Дорма Снежная Лилия и Милайя, дренейка-воин, в команде жрецов и паладинов некоего ордена служителей света. Они только что победили последнего противника и отправились на трибуны восстанавливать силы.

Художник: angelISKRA

— На арену выходит великий разрушитель! — объявил глашатай, — Берегите свой разум, ибо вы ничтожны перед ним!

Снова появился и исчез портал, из которого, паря по воздуху, вышла огромная зубастая голова, со множеством щупалец и одним единственным, змееподобным глазом. Это был наблюдатель.

— "Кровавые тени" завершат отборочные поединки! — снова встав со своего места, объявил сам главный организатор.

Появившийся Локтиний взял камень телепортации с бортика парапета, его примеру последовали остальные, и сообщил: «Наша команда рассредоточена по всей арене, но их мало. Не смотрите этой жуткой твари в глаз. Да не погаснут сегодня наши тени!»

С этими словами все пятеро переместились на арену. Двое юношей, старик, большой воин и девушка. Скинув походные плащи, наши герои остались в своих зачарованных доспехах. К тому времени арену освещало множество факелов, и ночь легла на тернистую долину. Лора практически растворилась в играющих на арене тенях. Мурлок и Элиас разумно отошли на задний план. Впереди стояли Черный Холм, в шипастых доспехах огров, и Локтиний, в белоснежных латах, получивших такой вид после магического преображения.

Раздался сигнал начала поединка, и Локтиний ринулся вслед за тауреном. Обходя голову справа, он выхватил и раздвоил свой клинок, чем немало удивил зрителей, увидевших быстрого и прыткого старикана. Холм же наоборот, с ревом бросился прямиком на врага, размахивая огромным двуручным топором.

Почти обежав разрушителя, Локтиний подумал: «Вот он шанс! Все внимание привлек таурен», — и бросился с близнецами-клинками прямо к демону. Но Холм остановился в двух шагах от цели и замер, а разрушитель, с непостижимой скоростью повернувшийся к старому эльфу, выстрелил в того потоком тайной магии. Локтиния отбросило в противоположный конец арены, и разбиться бы ему о стену, если бы не пузырь, созданный Муркой.

Но сила, с которой отбросило Локтиния была так велика, что пузырь не выдержал, и лопнув, позволил эльфу влететь с стену. Нагрудник лопнул, спали защитные чары, и перед публикой у стены, лежал уже не старик, а опытный эльфийский воин. Локтиний пытался что-то сказать, но из его рта потекла кровь. Тем не менее он смог подняться, опираясь на свои клинки. Ноги плохо слушались. Он сделал шаг, и перед ним возник таурен. Не человек огромного роста, а Черный Холм, с которого также пали чары, изменившие внешность. Глаза его горели красным и зеленым пламенем. Взревев и подпрыгнув, Холм нанес удар, способный разрубить пополам самого Конга Четырнадцатого.

— Очень интересно, — произнес Хал Драго, — Дайте ему золота, сколько я обещал, — сказал он своему казначею, — это была очень полезная наводка...

— Рад служить, рад служить, — кланялся и шаркал перед ним Крюк Удавкин.

А на трибунах ниже ставки принимали уже в пользу демона как один к десяти.

После нанесенного Холмом удара, поднялось облако пыли. Дорма и Милайя выглядели взволнованными, а глаза были красными от слез, ведь они узнали Локтиния.

Как только облако рассеялось, собравшиеся увидели, закованного в лед таурена, который начал бешено колотить топором по ледышке.

— Он под контролем, — еле прошептал старый наставник, — смотри...

— Я знаю, — ответил Элиас, в момент, когда его друг потерял сознание.

Положив наставника на песок, капитан обнажил свой клинок и бросился на таурена. Мурлок же, создал защитный пузырь и принялся врачевать над Локтинием. Освободившись ото льда, контролируемый таурен пытался пробиться к пузырю, чтобы добить свою добычу, но капитан не давал сделать ему и шага. На грубую силу Холма, тот отвечал легкостью и ловкостью движений, а также замечательным фехтованием. Но внезапно, таурен схватился за голову, выбросив топор, упал на колени и закричал в унисон с чудовищем, которому в единственный глаз воткнула один из своих кинжалов появившаяся Лора Ториевая Шпилька.

Звук, издававший разрушитель, заставлял пасть от страха, а некоторые из зрителей потеряли сознание. Придя в себя, Элиас и компания поняли, что маскировка пала с них всех окончательно. Наставник еще не пришел в себя, зато Холм, разорвав контакт с демоном, схватился за топор и кинулся к летающей голове, стреляющей красными магическими лучами во все стороны, в надежде покарать смертных. Опустившийся на нее топор вышел через пасть жуткой твари, которая испустилась зеленой, ядовитой жижей.

Художник: angelISKRA

Зрители ликовали. Это была яркая победа. Но глянувшись по сторонам, таурен увидел лежащую без движения Лору. Бросив топор и подняв ее на руки, он отнес и положил ее рядом с Локтинием, который уже начал было приходить в себя. У Лоры была разорвана драконья кольчуга, которая приняла основной магический урон, от случайно пойманного выстрела разрушителя. Мурлок незамедлительно принялся восстанавливать ее дыхание. Вдруг свист, крики, возгласы, все стихло, кроме одиноких и каких—то жутких аплодисментов.

— Так, так, так. Вы только посмотрите на эти "кровавые тени", а может просто Чёрные крылья? — гул и шепот пронеслись над ареной, заставляя дрожать факелы. — Это же известный пират, а также разыскиваемый у себя на родине беглый преступник — Элиас Солнечная Тень.

Эта новость прокатилась волной по древнему амфитеатру троллей. Трое зрителей, доселе сидевших смирно, подскочили со своих мест. Один из них, как раз выиграл спор у Элиаса. Тот, что был с красным оттенком глаз.

— Они спасли мне жизнь, — прошептала Дорма.

— И мне... — прошептала, рядом стоящая Милайя.

— И мне... И нам... — послышалось с разных концов трибун.

По одному только жесту, к Барону Драго с разных концов подошли по представителю Орды и Альянса. Человек-паладин и жрица синдорай. Охрану фракций не подпустили к Халу.

— Ты обещал нам гнома, Хал. Не будет старого гнома, не будет и нашего покровительства, — начал человек.

— Мы забираем предателей Элиаса и Локтиния, с остальными делайте, что хотите, — продолжила эльфийка крови.

— Забирайте, но камень останется у меня, — парировал Барон, игнорируя представителя Альянса.

— Все, что есть у него, это древние реликвии нашего народа, и они принадлежат синдорай.

После таких речей обстановка на трибунах накалилась, угрожая шаткому перемирию, которое могло перейти в настоящую бойню.

— Если мы не получим то, за чем пришли, то и Орда не получит, — представитель Альянса почти перешел на крик. Его подчиненные за спиной, положили руки на оружие.

Командир Орды, невысокая, русоволосая, эльфийка, вгляделась в трибуны и произнесла:

— Мы не хотим кровопролития. Давайте сохраним перемирие.

— Мы покидаем Гурубаши, дабы не нарушить его, — закончил паладин и поклонился эльфийской жрице.

— Мы тоже, — подтвердила она своим кивком.

После чего военные отряды обеих фракций покинули трибуны. Зрители были шокированы происходящим, ну а гоблины уже начали предлагать ставки на дальнейшее развитие событий.

На арене Черный Холм держал свой топор наперевес рядом с колдующим над ранеными мурлоком. Мурка взглядом дал понять Элиасу, что Лора вне опасности, дыхание ее восстановилось, и он наложил целебные травы и бинты. Локтиний даже умудрился приподняться, но все еще сидел на земле. Вдруг раздался громкий смех, заставивший всех снова обратить свое внимание в боевой круг. Смеялся капитан "Буревестника".

— Похоже твоя хитрая ловушка не удалась. Может, я с тобой договорюсь, Хал Драго. Отдай мне белый камень и освободи всех рабов. Тогда ты будешь жить.

— У меня другие планы. Финальный бой. Кто убьет этого наглого эльфа и его компанию, станет чемпионом арены! — гул и недовольный свист понеслись как снежный ком в сторону Барона.

А на арене появились команды Дормы и Милайи. Встав плечом к плечу, они бросили вызов богатейшему человеку Восточных Королевств. К ним присоединись еще две команды, выигравшие свои поединки. Лидер одной из них подошел к Элиасу и протянул свою руку: «Ты спас мою дочь. Никогда этого не забуду».

— Ну хорошо! Будь по-твоему! — заговорил Барон, видя, что и этот план не удался, — ты хочешь, чтобы я освободил своих рабов?! Так вот же они! Встречай всех! — страшные звуки стали доноситься из подземелья арены, двери распахнулись, и на арену стали выходить ужасные и свирепые создания не из этого мира.

Сам же Барон, схватив у стражника арбалет, прицелился и сделал выстрел. Элиас готов был отразить стрелу, летящую к нему, но он просчитался. Стрела пролетела мимо, пронзив спину сидящего Локтиния. Дирижабль с сундуком скинул веревочную лестницу, забравшись на которую, Драго произнес: «Убить их всех», — после чего продолжил свой подъем. Охрана же, взяла на изготовку арбалеты и двинулась к парапету, чтобы выполнить приказ своего хозяина. Внизу на песке уже шла бойня. Она шла мимо Элиаса, который держал голову своего умирающего друга, жизнь которого еще поддерживал мурлок.

А наверху, на трибунах, шел свой бой, свободных жителей Азерота против наемников, пожалуй, главных работорговцев этого мира. Превосходя в числе в несколько раз наемников, жители быстро разоружили их и связали. Затем все неравнодушные помогли уничтожить оставшихся монстров, выпущенных Халом Драго. Подоспевшие копейщики, подчиненные Локтиния, подняли его на носилки и понесли к морю, где их уже ждала шлюпка. Мурка с Лори отправились за ними.

— Призови меня если придется, — произнесла Дорма Снежная Лилия, — Мой лук и топор навеки твои!

— Как и мой меч, и моя жизнь! — добавила Милайя.

— Надеюсь этого никогда не произойдет. И ваши жизни, будут только вашими. До встречи, друзья, мне надо спешить, — Элиас и Черный Холм, в сопровождении нескольких членов команды судна, направились к распахнутым центральным воротам арены Гурубаши. Ночь подходила к концу и звезды южном на небе потеряли свою яркость, однако побережье еще было усыпано собирающимися путешественниками. Подойдя ближе ко второй шлюпке, наши герои увидели в ней троих незнакомцев. Ночного эльфа Элиас узнал сразу. Тролля и человека видел в первые.

— Есть разговор, — начал ночной эльф.

— Поговорим на "Буревестнике", — оборвал его капитан. Все погрузились в шлюпку и отчалили от берега Тернистой долины.