Автор: Суэйли.
Корректор: Ysaira.
Обложка: Astri-Lohne.


Часто называемый Вершиной мира, покрытый льдами Нордскол лежит вдалеке от прочих обитаемых земель Азерота. После Великого Раскола, когда взрыв неописуемой силы разделил единую до той поры землю Калимдора на три части, Нордскол постепенно дрейфовал к северу и теперь является вполне самостоятельным континентом.

Художник: Jan Vavrusa

Тысячи лет, прошедшие после Раскола, доминирующей расой на континенте были нерубы – разумные паукообразные существа, построившие целую империю подо льдами Нордскола. Всё шло своим чередом до тех пор, пока не появился Король-лич – павший принц Лордерона Артас Менетил. На долгие годы северный континент стал ареной войны: армии живых мертвецов сражались с нерубианцами за контроль над Нордсколом, пока королевство нерубов не пало. Отныне власть над континентом почти полностью принадлежала Королю Мертвых. Воздвигнутая Цитадель – плацдарм его величайшей армии нежити – угрожающе возвышается над всем Нордсколом. В ее залах и обитал Король-лич, обладавший властью над своими неутомимыми безвольными слугами. Лишь немногие переходили на сторону тьмы настолько всецело, как Артас Менетил. Расчетливые решения, принимаемые им из благородных побуждений, привели его к гневу и отчаянию. Став Королем-личом, Артас правил в Ледяной Короне, земле столь же мрачной, как его сердце.

Художник: Weyne

Ледяная Корона – это огромный ледник, край нескончаемых снегов и вьюги, расположенный на самой верхушке мира. Буря с севера перекатывается над горами, окутанными холодным туманом, а вдали эхом отдается рев костяных драконов. Гигантские ледяные покровы, словно титаны, движутся по необъятному снежному океану. Почва здесь не просто покрыта снегом – ее нет совсем. Вся поверхность полностью состоит изо льда. Озноб пробирает каждого, оказавшегося по воле судьбы на этих пустошах. От Ледяного Трона веет холодом смерти, грозившим заморозить сердца, вырвать души и отдать их под власть Ледяной Скорби. Поневоле сжимаешься от шепота замученных душ, павших от рук Короля-лича. С уверенностью можно сказать, что в Ледяной Короне все мертво, ведь Артаса и его слуг нельзя назвать живыми.

Художник: Graven Tung

Окружив Ледяной Трон цитаделью – крепостью из саронита, Король-лич выжидал своего часа. В цитадели сокрылись самые мощные и отвратительные приспешники Плети – огромная армия живых мертвецов, что стояли на страже своего повелителя от тех, кто пытался уничтожить его.

Большая часть цитадели скрывается под поверхностью земли, где льды раскололись, образовав пустоты и трещины. Именно тут разместились силы Плети, во множестве проходов, вырезанных во льду. Неудивительно, что Цитадель Ледяной Короны – холодное, лишающее всякой надежды место. Здесь нет украшений, мехов или ковров – ничего, что обеспечивало бы тепло и комфорт. Существа Плети бесшумно передвигаются по проходам, сосредоточенные на своей цели. Толстые, высокие стены, шпили черных башен, возносящиеся в небо, массивные врата по периметру и внутри Ледяной Короны готовы принять на себя удар любой армии.

Перед всем миром стояла задача свергнуть Короля-лича, но для этого была необходима очень большая армия. Верховный лорд Тирион Фордринг, возглавляющий Серебряный Авангард, принимал любую помощь. А Ледяная Корона, местность крайне суровая, словно сама желала прогнать доблестных «захватчиков». Однако Серебряный Авангард добился успеха в продвижении на север и обосновался у Плетхольма – одной из баз нежити. Подготовка к нападению шла полным ходом: укреплялись башни, заряжались пушки. Помочь отражать атаки Плети вызвался Дарион Могрейн, рыцарь смерти, освободившийся от влияния Короля-лича. Несмотря на то, что силы нежити были крайне велики, рыцари смерти Акеруса и Серебряный Авангард сокрушили оборону Плетхольма. Это была первая победа, но предстоял еще долгий и трудный поход к вратам Цитадели Ледяной Короны.

Художник: Kan Lui

На Вершине Рыцарей – уступе, возвышающемся над Плетхольмом, нашли свой последний приют пара раненых бойцов Альянса и Орды. Оба пострадали во время некой схватки, что случилась недавно. Герои погибли, и известие об их смерти стоило доставить на огромные воздушные корабли Альянса и Орды – «Усмиритель небес» и «Молот Оргрима». Курсируя над ледяной пустыней, суда периодически сближались и поливали друг друга огнем из всех орудий, забывая об общем и главном враге – Плети.

Художник: Peter Lee

На Прорванном фронте, где все и случилось, тогда царил немыслимый хаос. Всюду лежали мертвые и раненые солдаты – как Альянса, так и Орды, – сломанная техника и боевые машины. А между ними сновала вездесущая Плеть…

Однако в пылу этих схваток оставались здравомыслящие люди, не забывшие про угрозу Короля-лича. Рыцари смерти – Тассариан и Кольтира – координировали нападение на нежить, ведь без взятия всех врат Цитадели Ледяной Короны невозможно было занять саму крепость.

Первоначально было принято решение сосредоточить усилия на самых первых – Морд'ретаре, Вратах Смерти. Армии Альянса и Орды, не занятые в противостоянии друг с другом, подходили к Морд'ретару, но мясистые великаны, что обороняли укрепления, швыряли массивные валуны и куски льда, нанося разрушительный урон пехоте. Этих монстров предстояло уничтожить, а их спинномозговая жидкость могла оказать услугу: при взаимодействии с чумой ликвор преобразовывал её в очень едкую кислоту, наносившую серьёзный урон Плети. Истребив множество некромантов и поганищ, герои набивали их взрывчаткой и использовали против нежити. После того как был убит могучий зомби Корпой Оскверненный, Морд'ретар был взят.

Следующей целью после взятия первых врат было поселение врайкулов Имирхейм, находившееся в центре Ледяной Короны. Военачальник Куп и командир Ксутья со своими войсками заняли позиции к северу от города, осаждая его. В самом Имирхейме жили имирьяры, избранные воины Короля-лича. Войска Альянса и Орды, ворвавшись в город, уничтожали всех до единого. В шахте под поселением обнаружились захваченные пленники, добывавшие саронит для нужд армии Плети. Однако при попытке их освобождения часть порабощенных нападала на освободителей, а другая часть, с криками о голосах в голове, падала в глубокие провалы. В самом центре шахты был закован таинственный Безликий, один из слуг Древнего Бога Йогг-Сарона. Завладев умами героев, он приказал им убить надзирателя и освободить его, после чего с хохотом исчез. Когда герои пришли в себя, им стало не по себе от того, что же действительно они сделали. Стало ясно, насколько сильно умение слуг Древних Богов затуманивать разум!

Над вторыми вратами – Алдур'таром, Вратами Горя – находились скрытые аэропорты Орды и Альянса, где инженеры разработали технологию инфразелёного излучения, скрывавшую от глаз Плети войска и технику и позволявшую подобраться к ним достаточно близко для бомбардировки, либо же защитить самолёты, используя излучение как щит. С помощью этого пространство от Морд'ретара до Алдур'тара постоянно бомбардировалось отважными летчиками, опасность для которых представляли лишь горгульи. Пилоты долетали даже до Долины Потерянной Надежды, и благодаря этому армии Альянса и Орды смогли достигнуть вторых врат.

После успешного захвата Врат Горя рыцари Черного Клинка захватили базу Плети к северо-западу, известную как Мрачный Свод, а затем укрепились там, сделав ее своим основным опорным пунктом. Чуть позже рыцарь смерти Керитоз обнаружил огромный саронитовый карьер, в котором нежить добывала такое невероятное количество руды, что её назначение оставалось загадкой.

Официальное изображение Blizzard Entertainment

Добытая руда перенаправлялась в Маликрисс, Зловещую Крепость. Именно там обрабатывали металл для армии Короля-лича. Как только оборона карьера была ослаблена, рыцари, верхом на грифонах, бомбардировали его, полностью подорвав все планы Плети и очистив его от нежити, а один из героев под шумок украл планы, из которых стало ясно назначение саронитовой руды.

Раскол, когда-то поразивший Азерот, сотряс глубины земли и ослабил стены темниц, куда хранители заключили Древних Богов. Вдобавок катастрофа побудила этих жутких существ к действию. В последующее тысячелетие щупальца порчи постепенно проникали из поврежденных темниц на поверхность земли. Нордскол, под которым был погребен Йогг-Сарон, пострадал сильнее прочих континентов. В его недрах появился новый минерал – саронит, который высасывал жизнь из животных и растений. У саронита имелось множество любопытных свойств, одним из которых была возможность уничтожать и тело, и душу нежити. Как и Король-лич, Орда и Альянс обнаружили этот таинственный элемент и позже начали экспериментировать с ним.

К юго-западу от Мрачного Свода, на Уступе Смерти, рыцари Черного Клинка разбили еще один лагерь. Их основной задачей было истребление остатков Алого Натиска, которые выстояли после поражения в Драконьем Погосте. То ли по глупости, то ли по недальновидности Серебряный Авангард предпочел не замечать присутствия Алого Натиска, но рыцари смерти были настроены очень серьёзно.

Тем временем войска Альянса и Орды, захватив Алдур'тар, продвинулись дальше, в долину Павших Героев, где оказались уязвимы для атак с Железного Вала и большого ледника над ним. Пусть для строительства нормальных укреплений не было времени, но простые баррикады для защиты от обстрела возвести было нетрудно. А знаменосцы Плети поднимали новых и новых погибших, наделяя их невероятной силой и бросая в бой с армиями. После того как предводители со знамёнами были убиты, приток Плети ослаб. Однако дальше Железного Вала, возвышающегося над долиной, продвинуться было нельзя, пока там восседал зловещий некромант Гримкор Злобный, окруженный приверженцами Культа Проклятых. После его смерти армии получили возможность продвижения дальше, к третьим вратам, а шансы на то, чтобы взять и удержать вал, изрядно повысились.

Прежде чем основные силы Плети подтянулись к Корп'ретару, стоило уничтожить Мясопилку. Мясопилка – это сердце производственной машины Плети для создания вурдалаков, поганищ и мясистых великанов. Плеть использовала павших солдат Орды и Альянса, превращая их в вурдалаков и скелетов или расчленяя их тела и собирая из разных частей поганищ. Это место день и ночь поставляло подкрепления войскам Плети, выпуская чудовищ десятками. Благодаря отважным действиям двух войск Мясопилка была разрушена, а слуги Короля-лича убиты.

До рыцарей Черного Клинка уже доходили слухи о том, что Король-лич готовит новых рыцарей смерти в Маликриссе, поэтому туда был направлен разведчик Верет Хитрый. Так как разрушить крепость из чистого саронита, в которой укрепились слуги Артаса, было бы непросто, приняли решение помешать производству и нейтрализовать предводителей рыцарей смерти.

Художник Mazert Young

Тем временем под Цитаделью Ледяной Короны рыцари обнаружили некий провал, который был брешью в её обороне. Заложив туда саронитовые бомбы, герои нанесли серьёзный ущерб этому месту и осуществили прыжок вглубь таинственного провала. К счастью, внизу была вода и падение обошлось без жертв. Провал вёл в необычное место, где наблюдалось множество зданий, построенных нерубами. В центре находился водоём, на дне которого таился пульсирующий предмет, закованный в толстый слой льда. Присмотревшись, можно было понять, что это какой-то орган, заключенный в ледяную оболочку. Стоило его коснуться, как руку обжигала невыносимая боль, хотя следов на коже не оставалось.

Неожиданно над головой зазвучал голос маленького златовласого мальчика по имени Матиас Нетлер: «Не стоило тебе этого делать, ой, не стоило!» Юнец стоял на берегу озера, совершенно чуждый этому месту, и продолжал: «Не стоило тебе трогать эту штуку! Теперь он непременно явится искать тебя. И он тебя найдет».

Тем временем наверху шел бой. Но с каждым убитым катапультой вурдалаком из мертвых восставали другие, новые. Воистину, можно было уничтожить сотни, даже тысячи воинов Плети, но саму нежить таким образом было не победить. Когда герои осознали это, перед ними вновь появился Матиас, показавший видение того, как Артас убивал своих солдат, создавая из них новую нежить. Всё было тщетно: посылая бойцов на войну с полчищами Короля-лича, Альянс и Орда только пополняли их ряды.

А на востоке, в каньоне гибели Синдрагосы, сектанты культа Проклятых развернули активную деятельность по воскрешению драконов, которую тоже нужно было немедленно пресечь. Во время уничтожения культистов героям опять показался загадочный Матиас, даровавший видение, в котором Король-лич воскресил Синдрагосу губительным клинком Ледяная Скорбь, пронзив замерзшую толщу льда. Магия меча окутала закованный в снегах скелет синего дракона, возвратив её к жизни. Синдрагоса, ставшая ужасным ледяным змеем, взмыла ввысь над краем вечного холода, сверкая синими глазницами.

Художник: Graven Tung

Пессимистичный настрой мальчика, предрекавшего поражение всем живым, его вездесущесть и иллюзорный характер оставляли много вопросов, ответы на которые Матиас мог дать во Дворе Костей, к северу от Цитадели Ледяной Короны.

Именно там, в прошлом, случился бой между Иллиданом Яростью Бури и Артасом, показанный героям Матиасом. Именно после него Артас понял: его сдерживает то, что он все еще человек. Он по-прежнему чувствует, что у него есть живое сердце, которое можно ранить. Став Королем-личом, Артас избавился от сердца и бросил его в глубокую яму на том самом месте, где герои впервые увидели мальчика.

Художник: Graven Tung

Этот факт был немедленно сообщен рыцарям смерти на бортах летающих кораблей, а впоследствии и Тириону Фордрингу, который понял: пока подобный предмет, содержащий последние крупицы человеческого, существует, остается надежда, что Артас Менетил вновь может стать человеком. Смешавшись с сектантами, Тирион и остальные паладины проникли внутрь Собора Тьмы, куда направлялась процессия с сердцем Артаса. Неожиданно в собор вошел сам Король-лич, сразу заметивший непрошеных гостей. Поняв, что уже не сумеет вернуть старого Артаса, Тирион отчаянно пронзил его сердце Испепелителем, серьёзно раня этим Короля-лича. Участь паладинов была бы незавидной, если бы им на выручку не пришли Рыцари Черного Клинка во главе с Дарионом Могрейном, сумевшие увести их через портал.

Случившееся в этот день в Соборе Тьмы нельзя было считать поражением. Напротив, стало окончательно ясно, что Артаса Менетила больше нет – есть только Король-лич. И его можно победить.

Несмотря на хаос и резню в Нордсколе, война против армии мертвых шла по плану. Альянс и Орда сокрушили множество форпостов Плети по всему континенту, захватывая пядь за пядью землю нежити. Оставалось нанести решающий удар по Цитатели Ледяной Короны. Король-лич держал большую часть войск там, словно бросая вызов врагам, заставляя пойти на штурм Ледяного Трона.

Тирион Фордринг решил объявить о турнире, где создавалась тактика наступления на Цитадель Ледяной Короны. По опыту предыдущих сражений с нежитью он понял, что крупная армия, собранная из всех доступных воинов, окажется недостаточно эффективной из-за того, что каждый погибший будет восставать на стороне противника. Турнир должен был определить самых опытных и сильных героев Авангарда, Альянса и Орды, отряд из которых начнет вторжение в Цитадель и сразится с Артасом Менетилом. Другими причинами создания турнира было поднятие боевого духа в рядах Авангарда и подготовка воинов к будущей битве. Хотя проведение турнира и не обошлось без неприятностей, отряд героев, которые присоединятся к штурму Цитадели, удалось определить.

Художник: Jorsch

Серебряный Авангард и Рыцари Черного Клинка встали у цитадели лагерем и несколько недель осторожно наблюдали за тактикой и передвижением Плети. Несмотря на все различия, паладины и рыцари смерти начали сотрудничать друг с другом. Так новосозданный орден получил название «Пепельный союз». И вместе они призвали Короля-лича к ответу.

Художник: Peter Lee

Когда Артас почувствовал, как его покидает скверна Ледяного Трона, он узрел масштаб своих преступлений. Затем он ускользнул в объятия смерти, в холодную и беспощадную загробную жизнь во тьме, а над Цитаделью загорелся яркий, мерцающий свет.

Но, как и подозревалось ранее, Король-лич должен существовать всегда, чтобы контролировать и сдерживать армию Плети. Тирион Фордринг хотел принять эту ношу на себя, пока не объявился Болвар Фордрагон, чудом выживший у Врат Гнева и опаленный огнем красных драконов рыцарь. Болвар решил стать новым Королем-личом и навсегда остаться на Ледяном Троне, назвав себя Стражем Проклятых. Он уже не мог вернуться к прежней жизни – не мог представить существование среди живых, как раньше. Во благо Азерота он надел шлем Короля-лича и завещал свою волю Плети, чтобы держать нежить в узде. Тем самым Болвар надеялся навсегда устранить угрозу, которую несла Плеть. Он приказал Тириону Фордрингу оставить это в тайне и объявить всем, что Король-лич мертв, а вместе с ним и Болвар Фордрагон.

Художник: Stanton Feng

Когда Армии Орды и Альянса покидали Нордскол, они практически не встречали на своем пути Плеть. Большинство верило, что Короля-лича больше нет и поэтому нежить отныне не представляет угрозы. Разумеется, это было не так. Болвар Фордрагон с трудом удерживал контроль над бесконечными войсками нежити, и часть Плети сумела вырваться из-под его контроля. Но самым сильным ударом по власти Болвара стало возвращение к Ледяному Трону Сильваны Ветрокрылой. Впервые поднимаясь сюда, она ждала триумфа, но вновь проиграла. Смерть Артаса не принесла ей удовлетворения: опустевший трон Короля-лича занял другой мертвец.

Художник: Glenn Rane

После победы в битве с Болваром Сильвана забрала у него Шлем господства. На слова Фордрагона о том, что сила короны станет ее тюрьмой, банши возразила, что весь мир – это тюрьма, и разломила шлем на две части. Таким образом, стена между Азеротом и Миром Теней была разрушена. Действия Сильваны привели к ряду событий, которые угрожают нарушить космический баланс между жизнью и смертью.

Теперь лишенная хозяина Плеть будет мародерствовать по всему Азероту. Придется ли нам снова вернуться в холодные пустоши Ледяной Короны, разразив тишину северных просторов новым эхом войны?

Официальное изображение Blizzard Entertainment